Slapen lijkt eenvoudig, maar toch zijn er heel veel mensen die ermee worstelen. met alle gevolgen van dien. “Als je goed slaapt heb je een vrolijker en energieker leven. Mensen zien slapeloosheid als een onschuldige ziekte, maar dat is het  niet. Het is misschien wel volksziekte nummer één”, aldus Julian Jagtenberg founder van Somnox. Somnox is een slaaprobot. “Bedacht om mensen beter te helpen slapen. Dat doet hij middels ademhalingsregulatie, geborgenheid en affectie.”

De Somnox is geen kussen of matras maar een boonvormige robot waar je je in bed omheen kan krullen. “Zodra je dat doet dan voel je een fysieke in- en uitzetting van de ademhaling. Eigenlijk net alsof je een levend wezen vast hebt. In onze studies hebben we gezien dat het voelen van een ademhaling ervoor zorgt dat je die onbewust gaat overnemen. Het is mogelijk om zelf een profiel te kiezen waarmee je zodoende in een meditatieve staat kunt komen om beter te ontspannen en sneller in slaap te komen. En in combinatie met een door jou ingesteld geluid, denk aan een hartslag, een stem om misschien wel een begeleidende meditatie, moet het ervoor zorgen dat je de focus kunt verleggen van de drukte in je hoofd naar de prikkels van de robot.”

“Mensen reageren op de mening en ervaring van andere mensen”

De werking van Somnox is nog niet klinisch bewezen. Een groot deel van de 90 proefpersonen was erg enthousiast, maar dat betekent nog niet dat de robot meer is dan een placebo. Jagtenberg is ervan overtuigd dat de werking van de Somnox ook keihard kan worden aangetoond. Enige probleem: om de robot het keurmerk medisch apparaat te laten krijgen is zeker twee jaar onderzoek en een miljoen euro nodig. Vandaar dat besloten is de Somnox zonder medisch keurmerk op de markt te brengen. “We zijn aan het kijken: wat vinden mensen belangrijk om te horen en waar moeten wij op inzetten. En we zien dat mensen veel meer reageren op de mening en ervaring van andere mensen, dan op een grafiek die laat zien dat het significant is.”

Via Kickstarter wist Somnox twee keer zoveel geld op te halen als het beoogde doel van een ton. “Binnen 100 uur hadden we iets van 102.000 euro opgehaald. Echt bizar. Mensen kunnen hem nu nog pre-orderen, dan krijgen ze hem in de zomer van 2018 voor 449 euro. Daarmee is hij zeker niet toegankelijk voor iedereen, dat is jammer. Maar de kostprijs is nog hoog. We produceren samen met Auping en gebruiken dure materialen en omdat we een kleine batch produceren is hij relatief duur. Dat moet dus omlaag kunnen bij meer interesse. En we denken ook aan ‘sleep as a service’ waarbij je hem kunt huren op het moment dat het nodig is, want je slaapt misschien niet 2 jaar slecht maar wel drie maanden omdat het heel erg druk is op je werk. Dan kan het ook een uitkomst zijn. Daar willen we naartoe.”

“In 2025 willen we 100.000 mensen helpen slapen”

Somnox is geboren in het robotics lab van de TU Delft. Jagtenberg beschrijft de tweeënhalf jaar dat het bedrijf nu bestaat als een achtbaan. “We hebben onszelf een hele tijd niks uitbetaald. Dus dat betekent twee jaar lang investeren. De eerste prototypes werkten niet goed, die werden afgebrand. Denk aan mechanismes die geluiden maken. Je hoort elk piepje en kraakje in bed, daar hebben we bloed, zweet en tranen ingestoken. We hebben een eigen systeem moeten ontwikkelen om het muisstil te krijgen, we hadden het bijna opgegeven. We dachten als het niet stil is dan werkt het niet, dan kunnen we net zo goed stoppen.” Jagtenberg en zijn team hebben doorgezet en dat heeft veel positiefs opgeleverd. “De dingen die goed gaan, de mooie verhalen die geven een enorme boost. Mensen die zeggen ik slaap eindelijk weer lekker. Of ik heb me altijd eenzaam en angstig gevoeld en nu heb ik eindelijk weer een maatje naast me. Ze hebben het zelfs een naam gegeven. Dat raakt me zo! Iemand die hem bijna niet terug wilde geven, Voor mij is dat ultiem. Dat je niet een levenloos product maakt, maar iets dat als levend worden beschouwd. Iets waar je echt een band mee kunt hebben.”

Het doel voor de toekomst staat ook al vast: “In 2025 willen we 100.000 mensen helpen slapen en dat met behulp van data uit de robot kunnen bewijzen. Dat we dat met een klok op kantoor kunnen zien: we hebben nu zoveel uur slaap gerealiseerd voor mensen die dat voorheen niet konden. Dat is waar alles voor moet wijken.” Er is inmiddels al een patent aangevraagd op het algoritme dat op basis van de data die via de Somnox worden gemeten een nieuwprogramma kan starten. Om de Somnox wereldwijd aan de man te brengen, vergt natuurlijk andere kwaliteiten dan die van een robotbouwer. “Ik merk dat ik stiekem ook ondernemer ben en die uitvinding wil gaan schalen en echt in het dagelijks leven van mensen wil gaan implementeren. Daarvoor halen we ook mensen binnen. Ik ben mezelf ook gaan het ontwikkelen op andere gebieden, dus ik ben zeker niet alleen meer in de werkplaats te vinden.” De Kickstarter campagne heeft naast geld ook een mooie validatie opgeleverd. “Er bestaat behoefte aan het product. Dat hebben we nu laten zien en dat is een goed verhaal voor een investeerder. Dus we zijn wel degelijk van plan om wanneer we in januari naar Amerika gaan de grotere bedragen te zoeken en daarmee volgende stappen te gaan zetten.”

(Een verslag van @daalder)

De afleveringen van Top Names zijn via Soundcloud en iTunes als podcast beschikbaar dankzij sponsoring van  Merchandise.