Marcel Zuidhof en Onno Oostveen wilden wel eens wat anders dan werken voor hun hypotheek. In 2006 zeiden zij hun banen vaarwel en besloten na wat omzwervingen een hotel te beginnen in Nicaragua. Een aflevering van Top Names.

Omdat ze Spaans spraken, het toerisme in dat land nog in de kinderschoenen stond en omdat schooluitval in Nicaragua heel hoog is. Want dat is het bijzondere van hun plan: Hotel con Corazon moest niet zomaar een hotel worden. De totale winst zou worden aangewend om het onderwijs van kinderen in de steden Granada en Managua te ondersteunen. Aldus geschiedde. Het kleinschalige Hotel con Corazon is een feit. De vijftien kamers, met prijzen tussen de 54 en 126 dollar (voor een familie suite) zijn met hulp van goede beoordelingen op Tripadvisor goed bezet. En na betaling van de twaalfkoppige lokale staf wordt er winst gemaakt, die wordt besteed aan scholingsprojecten van lokale kinderen. “Zonder de communicatiemogelijkheden die het internet biedt zouden wij  het hotel nooit zo snel neergezet kunnen hebben”, aldus Zuidhof.

“Marketing op z’n kop”

De onderzoeksfase, het reizen en het vinden van een geschikte plek, hebben Zuidhof en Oostveen betaald met hun eigen spaargeld. Het hotel is gefinancierd dankzij fondsenwerving in Nederland.  Zuidhof en Oostveen hadden geen enkele ervaring in de hotelwereld, aankloppen bij een bank was dan ook zinloos. Het waren vooral “family, friends and fools” die enthousiast werden. Daarbij speelde internet, websites en email een cruciale rol. Ook de door hen georganiseerde sponsorlopen hadden ongetwijfeld niet zoveel opgebracht dat het verhaal niet via het internet was verspreid. Later kwam daar sociale media bij. Met name Facebook blijkt erg bruikbaar voor het verspreiden van het verhaal. Al weet lang niet iedere bezoeker dat het hotel een hoger doel dient. “Een flink deel hoort het pas in het hotel. Ik schat dat ongeveer de helft  het wel weet.” Maar ook een site als Tripadvisor is enorm effectief gebleken. De site waarbij reizigers hun reiservaringen beoordelen heeft de traditionele marketing op z’n kop gezet. Waar vroeger iedere ondernemer riep dat zijn hotel het mooiste was is het nu zaak om verwachtingen goed te managen. Beter kun je niet te hoog inzetten, waardoor bezoekers het al snel vinden meevallen en dat belonen met een goede beoordeling. “Goed zijn door jezelf niet op te blazen”, vat Zuidhof het samen. 

“Tien hotels in tien jaar”

Inmiddels zijn Oostveen en Zuidhof weer terug in Nederland. Zelf weer ‘gewoon’ aan het werk zoeken ze naar een lokale overname kandidaat voor Hotel con Corazon. En willen ze dit voorbeeld de komende tien jaar ook in andere landen gaan uitrollen: tien hotels in tien jaar is het idee. Niet door dat allemaal zelf te gaan doen, maar door mensen te zoeken die het willen uitvoeren. “We zoeken nieuwe Onno’s en Marcels, mensen die zelf ergens wat willen starten. Dan helpen wij moet zoeken nieuwe financiers.” Dat gebeurt voorlopig in vrije tijd, maar wanneer alles heel voorspoedig loopt is het mogelijk een baan: het vanuit Nederland coördineren van alle projecten.  Maar zover is het voorlopig nog niet. Zuidhof is wel trots op wat ze hebben bereikt. “Het waren fantastische jaren. Het was zwaar. Ik heb nog nooit zo hard gewerkt als daar. Ik had nog geen muurtje doorgebroken. Maar het is gelukt: het hotel bouwen, de zaak hoog op Tripadvisor krijgen, winst maken….En dan die kinderen en ouders die langzaam beginnen in te zien hoe belangrijk scholing is terwijl ze die kinderen ook goed op de markt of op het land kunnen gebruiken. Geweldig.”

Voor meer informatie over de plannen van Oostveen en Zuidhof, kijk  hier

(Een verslag van @daalder)

De afleveringen van Top Names zijn via Soundcloud en iTunes als podcast beschikbaar dankzij sponsoring van Merchandise.nl.

Bekijk boven de samenvatting van vijf minuten (door Thierry van Remortel) en onder de complete aflevering.